De tijd gaat tragisch langzaam voorbij als je op een vertraagde trein staat te wachten, maar als je op een feestje bent, floepen de tl-lichten plots al aan. Herkenbaar toch? Soms lijkt één minuut uren te duren en soms vliegt de tijd voorbij. Maar hoe kan dat?

Portugese neurowetenschappers deden onderzoek naar het tijdsbesef in hersenen. Niet die van mensen, maar van muizen. Het onderzoek duurde maandenlang. De knaagdieren leerden hoeveel tijd er tussen twee geluiden zit. Met hun snuiten gaven ze aan of de tijd tussen de twee tonen korter of langer dan anderhalve seconde duren, vertelt hoofdonderzoeker Joe Paton aan CBC.

Met dit experiment ontdekten de wetenschappers neuronen die laten zien waarom ons tijdsbesef zo afhangt van wat we aan het doen zijn. Zo konden ze de dopamine (het gelukshormoon) in onze hersenen goed weergeven. In de wetenschap wordt dit substantia nigra pars compacta genoemd. De zwarte kern, voor wie geen Latijn heeft gevolgd. Dit heeft invloed op je innerlijke klok.

Moeilijke woorden, maar de uitkomst is vrij simpel: wanneer de hersenactiviteit drukker was, ervoeren de muizen het alsof de tijd voorbij vloog. Toen de wetenschappers dat ontdekt hadden, konden ze deze activiteiten nabootsen met lichtjes. “Als we de hersenen van de muizen stimuleerden, hadden ze de neiging om de tijd te onderschatten. Als we ze stil hielden, vonden ze de tijd lang duren,” verklaart de hoofdonderzoeker.

Bewezen is dus dat we wel degelijk het gevoel hebben dat de tijd voorbij vliegt als we plezier maken. Of in ieder geval: dat is bewezen bij de muizen. Want het onderzoek heeft een kleine kanttekening. Reacties van dieren kunnen worden gemeten naar aanleiding van hun gedrag, maar ze kunnen geen vragen beantwoorden. Het is slechts een interpretatie. En het onderzoek is (nog) niet uitgevoerd op mensen.

Toch is de uitslag van het onderzoek een belangrijke eerste stap, zo stellen de wetenschappers. Want stel je voor dat je in de toekomst je hersenen kan stimuleren. Dat zou betekenen dat je gevoelsmatig extra lang kunt genieten van de leuke dingen in het leven. Klinkt goed, of niet dan?