Hoelang duurt het nog voordat je in de zomervakantie een midweekje Mars kan boeken? Nou, zet dat voor volgend jaar maar uit je hoofd, maar reken maar dat er een hoop knappe koppen bezig zijn met die droom werkelijkheid te maken. Deze week zet Europa een grote stap in hun onderzoek door een satelliet in een baan rond de planeet te brengen.

De Trace Gas Orbiter, zoals de satelliet heet, werd in maart de ruimte in gestuurd en is nu bijna op zijn plaats van bestemming. Hij meet welke gassen er in de dampkring van Mars zitten. Als de satelliet bijvoorbeeld methaangas meet, zou dat kunnen wijzen op leven. Op woensdag 20 oktober laat de Trace Gas Orbiter de lander Schiaperelli los. Deze moet testen of het landingsmechanisme goed werkt (voor toekomstige Mars-missies), en als dat lukt zal het metingen uitvoeren, onder andere de temperatuur, luchtdruk en windsnelheid op de planeet.

 

En dan? Kunnen we daarna eindelijk een intergalactisch reisbureau openen? Als het aan President Obama en NASA ligt wel. Eerder deze maand verklaarde Obama dat het in 2030 mogelijk moet zijn om heen en weer naar Mars te kunnen. En daar zou hij nog wel eens gelijk in kunnen hebben, want naast de ruimte-nerds staan ook allerlei commerciële bedrijven te popelen om reisjes te organiseren. Voor een retourtje marsplaneet leg je namelijk met gemak een paar ton neer, en dat is prima business.

De beroemde uitvinder Elon Musk (bekend van de Tesla-auto’s) ziet de ruimtebusiness ook wel zitten. Met zijn ruimtevaartbedrijf SpaceX wil hij vanaf 2018 al verschillende vrachtvluchten maken naar Mars, en als alle apparatuur en benodigdheden op de planeet staan, kunnen in 2022 de eerste honderd mensen gebracht worden om een marskolonie te starten. Dat zou dus acht jaar eerder zijn dan 2030, waar Obama het over had. Als het Musk lukt, zou zijn commerciële bedrijf de NASA te snel af zijn. Als pionier moet Musk’s SpaceX wel een paar offers maken: bij de presentatie van zijn plannen liet Musk weten dat de eerste proefkonijnen bereid moeten zijn om te sterven tijdens de reis.

Ook de Nederlandse stichting Mars One heeft de droom om mensen op Mars te zetten. In 2026 willen zij een team van vier man naar de planeet sturen. Het is minder ambitieus dan Musk’s plan, maar Mars One is wat betreft de reis wel afhankelijk van het slagen van SpaceX. Eenmaal op Mars wil Mars One een ‘outpost’ bouwen van 250 vierkante meter, waarin het team kan overleven, en waar ook voedsel op kan worden verbouwd. Het wordt een gevaarlijke missie en flink afzien. De passagiers van Mars One hoeven dan ook niet te rekenen op een veilige terugkomst, maar ze schrijven wel geschiedenis.